Thallium

Thallium

Le Thallium est un métal rare, qui a été découvert par Crookes en 1861, alors qu’il analysait le spectre émis par un minerai d’argent dit crookesite. Il a observé une vive raie émise par un élément encore inconnu. Il l’a nommé « thallium » du mot grec signifiant « verdure », et il a isolé ce métal en 1862.

On ne connaît pas de minerai de thallium. Il se présente toujours comme impureté, en particulier dans les résidus issus de l’industrie de la pyrite.

Sa raie verte l’a rendu célèbre, car elle est unique et beaucoup plus intense que celle du baryum par exemple. On l’utilise pour les feux de détresse marins : il leur donne une couleur verte, visible de loin.

Le thallium est un métal lourd ressemblant au plomb, car, comme lui il est mou, il a une couleur terne, et il fond à basse température (303 °C).

Chimiquement parlant, le thallium est un élément de la 3ème colonne du tableau périodique. Il forme donc des composés ayant le degré d’oxydation +3. Mais ces substances sont instables, et se transforment facilement en composés où le Thallium est au degré d’oxydation +1. Les composés de thallium au degré d’oxydation +1 ressemblent beaucoup aux analogues des atomes alcalins, comme le potassium et le sodium. Ils sont incolores, cubiques et solubles dans l’eau comme eux. Ainsi, TlCl et TlBr ressemblent à NaCl, KCl et KBr.

Le thallium n’a que peu d’applications industrielles. On cite pourtant le sulfure de thallium Tl2S qui sert de détecteur à rayons infra-rouge, car sa conductivité varie considérablement quand il est éclairé aux rayons infra-rouges. On peut aussi citer l’amalgame à 8 % de thallium, qui reste liquide jusqu’à -60 °C. On peut donc en faire des contacteurs électriques restant actifs à très basse température.

Mais la principale caractéristique du thallium est son extrême toxicité. Même de faibles traces de thallium entraînent des douleurs abdominales, la paralysie et la mort. De plus il est beaucoup plus difficile à détecter que l’arsenic par exemple. Cette toxicité extrême en limite beaucoup les applications.

 

 

Modifié le: jeudi 14 avril 2016, 10:27